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Estado situado no Leste do Brasil, com área de 42.912 Km2, pouco menor que a da Dinamarca.

Alongando-se de sudoeste para nordeste, às margens do Oceano Atlântico, apresenta duas áreas topográficas completamente distintas: o Planalto Serrano; a Baixada Fluminense. O Planalto Serrano, com seus terrenos cristalinos nada mais é do que uma porção do Planalto Atlântrico Brasileiro, sendo drenado pelo Rio Paraíba do Sul, que o atravessa de sudoeste para nordeste, procedente de terras paulistas, correndo em altitudes inferiores a 500m e recebendo muitos afluentes (Paraibuna, Pomba, Piraí, Piabanha, Dois Rios). Acompanhando a orla marítima, ao pé das escarpas do Planalto, abre-se a extensa Baixada Fluminense, apenas quebrada em sua monotonia por alguns maciços isolados (Pedra Branca, Niterói, Urucanga, Boa Esperança).

Atribuem-se-lhe duas origens: a primeira é aquela que diz não terem os descobridores explorado a baía, e, por isso, acreditaram estar diante de um rio, dando-lhe este nome; a Segunda, esposada por muitos historiadores, é a que atribui o descobrimento a Martim Afonso de Sousa, que, "na viagem que fez de S. Vicente para o Reino, descobriu de passagem a enseada do Rio de Janeiro", devendo-se o nome ao fato de estar no primeiro dia deste mês do ano de 1532.

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